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Demencia en adultos mayores | Causas, Diagnóstico, Cuidado y Tratamiento

¿Qué es la Demencia?

Hasta el 7% de los adultos de 60 años o más sufren de demencia, una disminución en la memoria y otras habilidades mentales que dificultan la vida diaria.

La demencia afecta tanto a quienes la padecen como a sus cuidadores. Junto con los problemas con la memoria, el lenguaje y las habilidades de toma de decisiones, la demencia puede causar otros síntomas. Estos incluyen cambios en el estado de ánimo, como mayor irritabilidad, depresión y ansiedad. También incluyen cambios en la personalidad y el comportamiento.

No necesariamente significa que tiene demencia si a veces olvida el nombre de alguien, tiene problemas para “encontrar” la palabra que desea usar o se siente irritable. No es inusual que las personas mayores de 60 años tengan pérdida de memoria leve, ocasional y de corto plazo. Y una variedad de problemas de salud pueden causar algunos de los mismos síntomas que la demencia. Por ejemplo, la depresión puede causar confusión temporal y problemas de memoria.

Pero si los problemas con la memoria, el lenguaje o el pensamiento parecen empeorar con el tiempo y están afectando su vida cotidiana, hable con un profesional de la salud. Pueden ayudar a determinar por qué sucede esto y qué hacer al respecto.

Si usted o alguien a quien cuida tiene demencia, saberlo más pronto que tarde le dará tiempo para decidir qué tipo de tratamientos están disponibles y qué tipo de planificación futura de la atención debe realizarse.

También le permitirá obtener información sobre el soporte y los servicios disponibles para que pueda hacer arreglos por adelantado. Con apoyo, la mayoría de las personas con demencia pueden vivir y recibir atención en el hogar hasta que sus síntomas se vuelvan severos y, a veces, incluso después de que eso suceda.

Causas y síntomas

Las causas de la demencia incluyen:

  • La enfermedad de Alzheimer, una enfermedad cerebral que causa cambios anormales que matan las células del cerebro
  • Otras enfermedades como la enfermedad de Parkinson, que afecta el movimiento y, más tarde, las capacidades mentales y el estado de ánimo.
  • Bloqueos en los vasos sanguíneos del cerebro que limitan el flujo de sangre a partes del cerebro o desencadenan mini accidentes cerebrovasculares. Estos causan un tipo de demencia vascular conocida como demencia multiinfarto.
  • Graves lesiones en la cabeza
  • Algunos tumores cerebrales
  • Consumo excesivo de alcohol durante más de 10 años
  • Una glándula tiroides hiperactiva o hipoactiva
  • Insuficiente vitamina B12
  • Ciertas infecciones cerebrales, incluida la infección por VIH (el virus que causa el Síndrome de Inmunodeficiencia Adquirida)
  • Exposición a ciertas drogas y reacciones a combinaciones de drogas
  • El crecimiento de estructuras anormales en el cerebro llamadas cuerpos de Lewy, que causan una forma de demencia llamada Demencia Corporal de Lewy.
  • La reducción de ciertas partes del cerebro, que causa una forma menos común de demencia llamada demencia frontotemporal.

La demencia puede tener más de una causa. Las personas que tienen la enfermedad de Alzheimer, por ejemplo, a menudo también tienen demencia vascular.

La enfermedad de Alzheimer y la demencia vascular son las formas más comunes de demencia en adultos mayores. Ellzs no son curables. Pero pueden tratarse de maneras que pueden mejorar el funcionamiento y la calidad de vida y disminuir la velocidad a la que los síntomas empeoran.

La enfermedad de Alzheimer representa casi el 70% de todos los casos de demencia. La demencia vascular representa más del 10%.

Factores de riesgo para la demencia

Un factor de riesgo para un problema de salud es algo que aumenta el riesgo, o la probabilidad, de desarrollar ese problema de salud. Simplemente tener un factor de riesgo no significa que desarrollará el problema. Simplemente significa que usted tiene un mayor riesgo de desarrollar el problema que alguien sin el factor de riesgo.

Los factores de riesgo de la enfermedad de Alzheimer y la demencia vascular son algo diferentes.

Factores de riesgo para la enfermedad de Alzheimer

  • Edad: Mientras que del 6% al 8% de los adultos de 65 años en adelante tienen la enfermedad de Alzheimer, casi el 30% de los de 85 años la tienen.
  • Historial familiar: aproximadamente la mitad de las personas que tienen un padre o hermano con Alzheimer desarrollan la enfermedad a los 90 años.
  • Depresión
  • Síndrome de Down
  • Lesión grave en la cabeza
  • Pocos años de educación formal
  • Delirio

Diagnóstico y Pruebas

Si usted o alguien a quien cuida tiene problemas de memoria, y el lenguaje y toma de decisiones parecen empeorar, programe una cita con un profesional de la salud, preferiblemente un geriatra. Un geriatra es un médico que tiene capacitación avanzada en el cuidado de adultos mayores.

Si tiene estos problemas, lo mejor es traer a un pariente o amigo cercano cuando vea a un profesional de la salud. Si alguien que usted conoce tiene estos problemas, es mejor que usted u otro pariente o amigo cercano vaya con ellos a la cita.

Para determinar si un adulto mayor podría tener demencia, un profesional de la salud puede:

Preguntar sobre el historial médico de la persona.

Revisar los medicamentos recetados y de venta libre, los suplementos y los remedios a base de hierbas y de otro tipo que la persona esté tomando. Estos pueden estar causando cambios en la capacidad mental, el estado de ánimo y el comportamiento.

Verificar si hay signos de depresión y otros problemas de salud física y mental que pueden causar síntomas parecidos a la demencia.

Hacer preguntas sobre cualquier cambio notable en las capacidades físicas y mentales de la persona, el estado de ánimo, la personalidad, la toma de decisiones o el comportamiento.

Preguntar sobre posibles delirios o alucinaciones que la persona mayor pueda haber tenido.

Hacer pruebas de habilidades mentales incluyendo atención, memoria, pensamiento, lenguaje y habilidades para tomar decisiones.

Realizar un examen físico completo que incluya análisis de sangre y otras pruebas de laboratorio para detectar problemas subyacentes y causas reversibles, como infecciones, deficiencia de vitamina B12 y problemas de tiroides.

Posiblemente, recomendar escáneres cerebrales para detectar anormalidades, como tumores cerebrales, y pruebas de apoplejías y otros cambios relacionados con la demencia.

Cuidado y tratamiento

No hay cura para la enfermedad de Alzheimer o la demencia vascular. Pero hay medicamentos, tratamientos y estrategias que ayudan. Pueden ralentizar la decaída, y ayudar a las personas con demencia a aprovechar al máximo las capacidades que tienen y funcionar lo mejor posible para tener la mejor calidad de vida posible.

Al cuidar a alguien con demencia, los médicos y otros profesionales de la salud deberían:

  • Identificar, tratar y monitorear los problemas de salud subyacentes que aumentan los riesgos de demencia y pueden empeorar los síntomas (como enfermedades cardíacas y diabetes).
  • Verificar otras cosas que pueden contribuir a los cambios en las capacidades mentales y el estado de ánimo, como la depresión, el dolor, la pérdida de la audición o la pérdida de la visión.
  • Estar atento a nuevos problemas médicos.
  • Verificar los efectos secundarios de los medicamentos.
  • Enseñar a los cuidadores la mejor forma de manejar los síntomas, los problemas de comportamiento y busque asistencia legal, financiera y de cuidado de niños.

Memantina

La memantina está aprobada para el tratamiento de la enfermedad de Alzheimer de moderada a grave. No parece ser efectivo en las primeras etapas de la enfermedad. Tampoco hay información sobre su efectividad para otras demencias. Los efectos secundarios más comunes son estreñimiento, mareos, dolor de cabeza y agitación.

Otros agentes

Se ha estudiado una variedad de otros agentes por su utilidad en el tratamiento de la demencia, incluidos los antioxidantes, el extracto de Ginkgo biloba y las vitaminas. Sin embargo, su efectividad y seguridad no han sido probadas.

Los medicamentos psicoactivos como los antipsicóticos, los antidepresivos y los estabilizadores del estado de ánimo pueden ayudar a controlar comportamientos específicos. Sin embargo, su efectividad es limitada y están asociados con un mayor riesgo de muerte. Además, los antidepresivos no tienen efecto sobre los síntomas psicóticos de la demencia.

Tratamientos para síntomas conductuales

Los medicamentos llamados “antipsicóticos atípicos” a menudo se recetan a adultos mayores con síntomas conductuales de demencia. Sin embargo, numerosos estudios ahora muestran que estos medicamentos rara vez son efectivos para estos pacientes. Lo que es peor, estos medicamentos pueden causar efectos secundarios graves, que incluyen apoplejía y muerte.

Los tratamientos sin medicamentos se deben adaptar a los síntomas y necesidades de los adultos mayores. Un proveedor de servicios de salud puede examinar al adulto mayor para detectar síntomas de comportamiento y contribuyentes a estos síntomas, y trabajar con el adulto mayor y el cuidador para idear estrategias para abordarlos.

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